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Squalo volpe pelagico

Alopias pelagicus

(Nakamura, 1935)

Ordine: Lamniformi  Famiglia: Alopiidae  Genere: Alopias

Dentizione


Descrizione

Questa specie ha un corpo fusiforme (grosso al centro e affusolato alle estremità) e il lobo superiore della pinna caudale molto sottile lunga quasi quanto lo squalo. Le pinne pettorali sono lunghe e diritte, con ampie punte arrotondate. La prima pinna dorsale è posizionata a metà strada tra le pinne pettorali e le pinne pelviche, ed è di dimensioni paragonabili alle pinne pelviche. La seconda pinna dorsale e le pinne anali sono piccole. La testa è stretta con un corto muso conico.

Gli occhi, molto grandi nei giovani, tendono a ridursi in dimensioni con l'età. Non ci sono solchi agli angoli della bocca. I denti sono piccoli e disposti in 21 - 22 file nella mascella superiore e 21 file nella mascella inferiore, più 5 - 11 file di denti posteriori I denti hanno bordi lisci, con cuspidi oblique e cuspidi laterali ai margini esterni. Il corpo è coperto da denticoli dermici lisci molto piccoli con corone piatte e cuspidi con creste parallele.

La colorazione è un blu scuro intenso sul dorso e bianco ventralmente; il bianco non si estende sopra le pinne pettorali. Il colore sbiadisce rapidamente verso il grigio dopo la morte. Il pigmento scuro sopra le pinne pettorali, le punte arrotondate delle pinne pettorali e l'assenza di solchi labiali separano questo squalo dallo squalo volpe comune.

Lo squalo volpe pelagico è privo della rete mirabilia, un sistema di vasi sanguigni che impedisce al calore metabolico di essere dissipato in acqua, all'interno del suo tronco. Inoltre, i suoi rossi muscoli aerobici, responsabili della generazione di calore negli squali volpe comuni, sono posizionati in due strisce laterali appena sotto la pelle, invece che al centro del corpo.

È presente un sistema di rete attorno al cervello e agli occhi, anche se meno sviluppato rispetto a quello dello squalo volpe dagli occhi grandi, che possono servire ad proteggere questi organi dalle variazioni di temperatura.

Lo squalo volpe pelagico è un nuotatore attivo e forte ed è conosciuto per saltare fuori dell'acqua (in un caso documentato per cinque volte di fila).

Nell'isola di Malapascua, Filippine, sono stati osservati squali volpe pelagici visitando regolarmente stazioni di pulizia occupate da pesci pulitori (Labroides dimidiatus e labridi verdi), durante il quale mostrano comportamenti caratteristici per facilitare l'interazione di pulizia. Queste visite avvengono più frequentemente al mattino presto, e forse perché normalmente questi squali oceanici s’incontrano spesso in acque poco profonde.

Habitat

Vive prevalentemente il mare aperto, dalla superficie fino ad una profondità di almeno 150 m. Tuttavia, a volte si avvicina alla riva in regioni con una stretta piattaforma continentale, ed è stato osservato vicino a barriere coralline o a rilievi sottomarini del Mar Rosso e del Mar di Cortez, e al largo dell'Indonesia e della Micronesia. È noto anche per entrare nelle grandi lagune delle Isole Tuamotu.

Distribuzione

A causa della confusione con lo squalo volpe comune, la distribuzione dello squalo volpe pelagico potrebbe essere più ampia rispetto a quanto si sa attualmente.

Si trova ampiamente nell'Indo - Pacifico, con documentazioni sparse dal Sudafrica, nel Mar Rosso e nel Mare Arabico (al largo della Somalia, tra l'Oman e l'India, e al largo del Pakistan), alla Cina, nel Giappone sud - orientale, nell'Australia nord - occidentale, nella Nuova Caledonia, e a Tahiti, nelle Isole Hawaii, nel Golfo di California e nelle Isole Galapagos.

Le popolazioni del Nord del Pacifico si spostano verso nord durante i caldi anni di El Nino (un fenomeno climatico ricorrente che si verifica nell'Oceano Pacifico centrale in media ogni cinque anni, ma con un periodo variabile fra i tre e i sette anni, nei mesi di Dicembre e Gennaio. Il fenomeno provoca inondazioni, siccità e altre perturbazioni che variano a ogni sua manifestazione).

Analisi del DNA mitocondriale hanno dimostrato che vi è un lungo flusso genico all'interno delle popolazioni di squali volpe pelagici del Pacifico orientale e occidentale, ma poco fluisce tra di loro.

Alimentazione

Sono disponibili poche informazioni sull'ecologia alimentare dello squalo volpe pelagico. La sua coda molto snella e la sottile dentatura suggeriscono una dieta esclusiva di piccole prede pelagiche. Analisi dei contenuti degli stomaci rivelano che si nutrono prevalentemente di piccoli batrracuda, pesci abissali e escolar, tutti abitanti della zona mesopelagica (la zona pelagica estesa tra i 200 e i 1000 metri di profondità sotto il livello del mare). Vi è quindi poca concorrenza tra lo squalo volpe pelagico e altri grandi piscivori oceanici come marlin, tonni e Corifenidi, che tendono a nutrirsi in prossimità della superficie.

Come gli altri squali volpe, possono nuotare in cerchio per riunire banchi di pesci in una massa compatta, prima di colpirli nettamente con il lobo superiore della coda per stordirli. A causa di questo comportamento, gli squali volpe pelagici sono spesso presi all’amo per la coda da palangari.

Dimensioni

Lo squalo volpe pelagico è il più piccolo degli squali volpe, con una media di 3 m di lunghezza e 70 kg di peso, e di solito non supera i 3 m e 30 cm di lunghezza e gli 88 kg di peso. I maschi raggiungono una lunghezza di 3 m e 50 cm mentre le femmine 3 m e 80 cm. È dubbia una registrazione di 5 m e potrebbe essere il risultato di confusione con un altra specie di squalo volpe.

Riproduzione

Come il resto dei Lamniformes, lo squalo volpe pelagico è ovoviviparo e dà alla luce due cuccioli alla volta (raramente uno solo), uno per ogni utero. Non vi è un definito periodo di riproduzione e la maggior parte delle femmine adulte rimangono incinte durante tutto l'anno; il periodo di gestazione è incerto, ma è stato suggerito essere meno di un anno come nello squalo volpe comune.

Gli embrioni in via di sviluppo sono sostenuti da un sacco vitellino fino a quando misurano 12 cm di lunghezza, dopo di che diventano ovofagi e si nutrono di capsule di uova prodotte dalla madre. Ogni capsula misura circa 55 mm di lunghezza e 12 mm di diametro, e contiene 20 - 30 ovuli. Gli embrioni nella fase iniziale hanno denti adatti per rompere le capsule, mentre embrioni all’ultimo stadio hanno i denti nascosti e ingoiano le capsule intere, i denti non sono funzionali fino a poco dopo la nascita. Non ci sono prove di cannibalismo fratello come nello squalo toro (Carcharias taurus).

I giovani squali volpe pelagici nascono insolitamente grandi, fino a 1 m e 60 cm di lunghezza o il 43% della lunghezza della madre, che probabilmente riduce la predazione sui neonati. Il tasso di crescita rallenta con l'età: 9 cm all’anno da 0 a 1 anno di età, 8 cm all’anno dai 2 ai 3 anni di età, 6 cm all’anno dai 5 ai 6 anni di età, 4 cm all’anno dai 7 ai 10 anni di età, 3 cm all’anno tra i 10 e 12 anni e 2 cm all’anno dai 13 anni in poi. Le femmine raggiungono la maturità a 2 m e 80 – 2 m e 90 cm di lunghezza e a 8 - 9 anni, mentre i maschi maturano a 2 m e 70 – 2 m e 80 cm di lunghezza e a 7 - 8 anni.

Le più vecchie età confermate per le femmine e i maschi sono rispettivamente di 16 e 14 anni. Estrapolando le curve di crescita degli individui più grandi conosciuti si è scoperto che le femmine possono avere una durata superiore ai 28 anni, e maschi ai 17 anni. Una singola femmina partorisce circa 40 piccoli in tutta la sua vita. Sulla base di un esame anatomico, Sepulveda ha concluso che è improbabile che lo squalo volpe pelagico sia omeotermico (a sangue caldo) come lo squalo volpe comune.

Pericoli

Predatori dello squalo volpe pelagico sono pesci pelagici più grandi (tra cui altri squali) e odontoceti (cetacei dentati). Noti parassiti di questa specie sono le tenie Litobothrium amplifica, Litobothrium daileyi e Litobothrium nickoli, che abitano l’intestino a spirale dello squalo, e i copepodi del genere Echthrogaleus, che infestano la pelle.

Lo squalo volpe pelagico non è mai stato implicato in un attacco contro gli esseri umani; ha mascelle e denti piccoli per le sue dimensioni e tende a fuggire dai sub.

Questo squalo viene catturato dalla pesca commerciale nel Pacifico centrale e nell'Indiano occidentale, così come al largo della California e del Messico. Abbondante al largo della parte nord - orientale di Taiwan, costituisce oltre il 12% degli scarichi annuali di squali taiwanesi. La carne viene venduta per il consumo umano, la pelle trasformata in cuoio e le pinne utilizzate per la zuppa di pinne di squalo in Asia. Lo squalene (olio di fegato di squalo) nel fegato dello squalo volpe pelagico può costituire il 10% del suo peso, e viene utilizzato nella produzione di cosmetici, in prodotti dietetici e in olio di alta qualità per macchine.

Anche se raramente catturati, gli squali volpe pelagici sono inoltre apprezzati dai pescatori sportivi e sono indicati come trofei dall'International Game Fish Association. I più grandi record complessivi provengono dalla Nuova Zelanda, mentre le più leggere attrezzature da pesca sono usate in California.

Sono spesso catturati accidentalmente da palamiti e reti da pesca con galleggianti destinate ad altre specie come tonni, e raramente anche in tramagli e nelle reti antisqualo. Tutte e tre le specie di squalo volpe sono state valutate Vulnerabili dalla IUCN nel 2007, poiché la loro bassa fecondità non può sostenere un alto livello di sfruttamento.

Note

Lo squalo volpe pelagico fu originariamente descritto dall’ittiologo giapponese Hiroshi Nakamura, sulla base di tre grandi esemplari, nessuno dei quali è stato tenuto come tipo nomenclaturale. Egli illustrò uno dei tre esemplari nel suo articolo, “Sulle due specie di squalo volpe delle acque di Formosa”, pubblicato nell'agosto del 1935. Nakamura illustrò e descrisse separatamente anche un feto, che Leonard Compagno poi concluse che era probabilmente di uno squalo volpe comune.

Diversi autori, tra cui Gohar e Mazhar, Kato, Springer e Wagner, Fourmanoir e Laboute, Johnson e Faughnan hanno pubblicato illustrazioni di “squali volpe comuni” che in realtà erano squali volpe pelagici. Un'analisi di allozimi condotta da Blaise Eitner nel 1995 ha dimostrato che il parente più prossimo dello squalo volpe pelagico è lo squalo volpe dagli occhi grandi (Alopias superciliosus), con il quale forma un clade. Il nome specifico pelagicus deriva dal greco pelagios, che significa “del mare”. Un altro nome comune è squalo volpe dai denti piccoli.


Immagini

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Specie del genere Alopias

   
© 1999-2014 Antonio Nonnis