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Squalo volpe

Alopias vulpinus

(Bonnaterre, 1788)

Ordine: Lamniformi  Famiglia: Alopiidae  Genere: Alopias

Dentizione


Descrizione

Lo squalo volpe comune è uno squalo piuttosto robusto con un tronco a forma di siluro e una breve testa larga. Il profilo dorsale della testa si curva in modo uniforme fino al muso conico appuntito. Gli occhi sono moderatamente grandi e privi di membrane nittitanti. La piccola bocca è arcuata e, a differenza degli altri squali volpe, ha solchi agli angoli. Ci sono 32 - 53 file di denti nella mascella superiore e 25 - 50 file di denti nella mascella inferiore; i denti sono piccoli, triangolari e dal bordo liscio, privi di cuspidi laterali.

Le cinque paia di fessure branchiali sono brevi, con il quarto e il quinto paio che si trovano sulle basi delle pinne pettorali. Le lunghe e falcate pinne pettorali si restringono in punte strettamente appuntite. La prima pinna dorsale è alta e posizionata più vicino alle pinne pettorali che alle pinne pelviche. Le pinne pelviche sono grandi quasi quanto la prima pinna dorsale e hanno lunghi pterigopodi sottili nei maschi. La seconda pinna dorsale e la pinna anale sono piccole, con la prima di queste posta davanti a quest'ultima.

Ci sono tacche a forma di mezzaluna sul peduncolo caudale alle origini superiore e inferiore della pinna caudale. Il lobo superiore della pinna caudale è enormemente allungato caratteristico degli squali volpe, lungo quasi quanto il resto dello squalo; il sottile lobo leggermente ricurvo presenta una tacca sul margine posteriore vicino alla punta.

La pelle è ricoperta da piccoli denticoli sovrapposti, ciascuno con tre creste orizzontali e da tre a cinque denti marginali. Questa specie è marrone violaceo metallizzato o grigio sul dorso, diventando più bluastro sui fianchi. Il ventre è bianco, che si estende sopra le basi delle pinne pettorali e pelviche; questa colorazione è in contrasto con quella dello squalo volpe pelagico, che è colorato su queste pinne. La linea di incontro tra la colorazione dorsale e ventrale è spesso irregolare. Ci può essere una macchia bianca sulle punte delle pinne pettorali.

Sono nuotatori attivi e forti; ci sono rari casi in cui saltano completamente fuori dall'acqua. Come i veloci squali della famiglia Lamnidae, lo squalo volpe comune ha una striscia di aerobici muscoli rossi lungo il fianco che sono in grado di contrarsi potentemente ed efficacemente per lunghi periodi di tempo. Inoltre, hanno muscoli dalla lenta ossidazione posizionati al centro del corpo e sistema di vasi sanguigni chiamato rete mirabilia, che permette loro di generare e mantenere il calore corporeo.

La temperatura all'interno dei muscoli rossi di uno squalo volpe comune è in media di 2 ° C superiore a quella dell'acqua di mare circostante, sebbene vi sia una significativa variazione individuale. A differenza dello squalo volpe pelagico e dello squalo volpe dagli occhi grandi, lo squalo volpe comune non ha una rete mirabilia orbitale che protegga i propri occhi e il cervello dalle variazioni di temperatura.

Habitat

Vive nelle acque tropicali e temperate – fredde ed è migratore, spostandosi a latitudini più alte seguendo masse d'acqua calda.

Nel Pacifico orientale, i maschi viaggiano di più rispetto alle femmine, arrivando fino all’isola di Vancouver nella tarda estate e inizio autunno. I giovani tendono a rimanere nelle calde nursery. Sembra che nel Pacifico orientale e nell'Indiano occidentale e forse altrove ci siano separate popolazioni con diverse caratteristiche biologiche; questa specie non compie spostamenti transoceanici.

Nell'Indiano nord - occidentale, maschi e femmine si segregano per posizione e profondità durante la stagione del parto da gennaio a maggio. Analisi del DNA mitocondriale hanno rivelato notevoli variazioni genetiche regionali all'interno degli squali volpe comuni in tutti e tre gli oceani. Questo conferma l'idea che, pur essendo molto mobili, gli squali provenienti da diverse aree raramente s'incrociano.

Gli squali volpe comuni sono abitanti sia delle acque continentali sia dell'oceano aperto. Essi tendono a essere più abbondanti in prossimità della terraferma, in particolare i giovani frequentano gli habitat costieri come baie. La maggior parte degli individui s’incontrano vicino alla superficie, ma questa specie è stata registrata ad almeno una profondità di 550 m.

Distribuzione

Nell'Atlantico occidentale, si trova da Terranova al Golfo del Messico, anche se è raro nel New England meridionale, e dal Venezuela all'Argentina.

Nell'Atlantico orientale, è stato segnalato dal Mare del Nord e dalle Isole Britanniche al Ghana (comprese Madeira, le Azzorre, il Mar Mediterraneo e il Mar Nero), così come dall'Angola al Sudafrica.

Nell’Indo-Pacifico, questa specie è conosciuta dalla Tanzania all’India e nelle Maldive, in Giappone e nella Corea alla Cina sud - orientale, a Sumatra, nell’Australia orientale e nella Nuova Zelanda, ma si trova anche intorno ad alcune isole del Pacifico tra la Nuova Caledonia, le Isole della Società , Tabuaeran, e le Isole Hawaii.

Nel Pacifico orientale, è stato segnalato dalla Columbia Britannica al Cile, compreso il Golfo di California.

Uno dei più grandi esemplari del Mediterraneo, di 6 m, è stato catturato a Giulianova, nell'Adriatico, nel 1987.

Una femmina gravida di 4 m e 70 cm è stata catturata a Sète, nel Golfo del Leone.

Alimentazione

Il lungo lobo superiore della pinna caudale dello squalo volpe comune viene utilizzato per colpire e paralizzare la preda. Circa il 97% della sua dieta è composta da pesci ossei, in prevalenza piccoli pesci come sgombri, pesce azzurro, aringhe, aguglie e la lanterna. Prima di colpirli, gli squali compattano le prede nuotando intorno a loro e spruzzano l'acqua con la coda, spesso in coppie o in piccoli gruppi.

Gli squali volpe comuni sono noti anche per catturare pesci solitari di grandi dimensioni, come Alepisauridi, così come calamari e altri invertebrati pelagici. Al largo della California, gli squali volpe comuni si nutrono per lo più di acciughe del nord (Engraulis mordax), naselli (Merluccius productus), sardine sudamericane (Sardinops sagax), lanzardi (Scomber japonicus), calamari della California (Loligo opalescens) e granchi rossi pelagici (Pleuroncodes planipes). Gli squali si concentrano su poche prede, ma diventano meno esigenti nei periodi caldi, dovuti all'influenza di El Niño.

Ci sono numerose testimonianze di squali volpe comuni che usano i lunghi lobi superiori delle loro pinne caudali per stordire le prede, e spesso rimangono impigliati in palangari per le code dopo aver colpito presumibilmente l'esca.

Nel luglio del 1914, Russell J. Coles riferì di aver visto uno squalo volpe che usò la coda per lanciarsi il pesce in bocca, e che un pesce perso fu gettato ad una “notevole distanza”.

Il 14 aprile 1923, il noto oceanografo W. E. Allen osservò uno squalo volpe di 2 m inseguire uno sperlano della California (Atherinopsis californiensis) da un molo presso lo Scripps Institution of Oceanography. Lo squalo superò i piccoli pesci e oscillò la sua coda sopra l'acqua come una “frusta da carrozza” con “disorientante velocità”, ferendo gravemente la sua preda.

Nell'inverno del 1865, l’ittiologo irlandese Harry Blake-Knox affermò di aver visto uno squalo volpe nella Baia di Dublino usare la coda per colpire una strolaga maggiore ferita, che ha poi inghiottito. La descrizione di Blake-Knox è stata successivamente contestata da altre autorità, che affermarono che la coda dello squalo volpe non è abbastanza rigida o muscolosa per effettuare un colpo simile.

Dimensioni

Lo squalo volpe comune è la specie più grande di squalo volpe, raggiungendo comunemente 5 m di lunghezza e 230 kg di peso. Il record di lunghezza confermato per questo squalo è di 5 m e 70 cm, mentre la lunghezza massima possibile potrebbe essere di 6 m e 10 – 6 m e 50 cm. L’esemplare più pesante registrato è una femmina di 4 m e 80 cm che pesava 510 kg.

Riproduzione

Come gli altri Lamniformes, gli squali volpe comuni sono vivipari aplacentali. Essi partoriscono da due a quattro (raramente sei) piccoli nel Pacifico orientale e da tre a sette piccoli nell'Atlantico orientale. Si pensa si riproducano in tutto il loro areale; una nota nursery è la Southern California Bight. La riproduzione avviene in estate, di solito a luglio o agosto, e il parto da marzo a giugno dopo un periodo di gestazione di nove mesi.

Gli embrioni in via di sviluppo sono ovofagi, nutrendosi delle uova ovulate dalla madre. I denti degli embrioni sono piccoli simili a ganci e non funzionali, essendo ricoperti da una guaina di tessuti molli. Quando gli embrioni maturano, le loro serie di denti diventano sempre più simili a quelle degli adulti nella forma, anche se rimangono depressi e nascosti fino a poco prima della nascita. I neonati misurano solitamente 1 m e 14 – 1 m e 60 cm di lunghezza e pesano 5 - 6 kg, a seconda delle dimensioni della madre. I giovani crescono di circa 50 cm l'anno, mentre gli adulti crescono di circa 10 cm all'anno.

La dimensione alla maturità sembra variare tra le popolazioni. I maschi del Pacifico nord - orientale maturano a 3 m e 30 cm e cinque anni, e le femmine a circa 2 m e 60 – 4 m e 50 cm e sette anni. Essi sono noti per vivere almeno fino a 15 anni di età e la loro durata massima di vita è stata stimata intorno ai 45 - 50 anni.

Pericoli

Gli squali volpe comuni immaturi sono prede di squali più grandi. A parte osservazioni di orche che si nutrivano di questi squali al largo della Nuova Zelanda, gli adulti non hanno predatori naturali. Parassiti documentati dello squalo volpe comune includono il protozoo Giardia intestinalis, i trematodi Campula oblonga (insolito ospite) e Paronatrema vaginicola, le tenie Acanthobothrium coronatum, Anthobothrium laciniatum, Crossobothrium angustum, Hepatoxylon trichiuri, Molicola uncinatus, Paraorygmatobothrium exiguum, Paraorygmatobothrium filiforme e Sphyriocephalus tergetinus, e i copepodi Dinemoura discrepans, Echthrogaleus denticulatus, Gangliopus pyriformis, Kroeyerina benzorum, Nemesis aggregatus, Nemesis robusta, Nemesis tiburo, Nesippus orientalis e Pandarus smithii.

Essendo un grande squalo potenzialmente in grado di infliggere danni, merita un certo rispetto ma è poco pericoloso per gli esseri umani. La maggior parte dei subacquei riferiscono che sono timidi e difficili da avvicinare sott'acqua. L'International Shark Attack File riporta un solo attacco, provocato, dello squalo volpe e quattro attacchi contro imbarcazioni, che probabilmente erano accidentali e dovuti all’istinto di sopravvivenza degli individui catturati.

C'è un rapporto infondato di uno squalo volpe comune che agì in modo aggressivo verso un pescatore subacqueo al largo della Nuova Zelanda. Il famoso pescatore Frank Mundus, nel suo libro Sportsfishing for Sharks, ha raccontato una storia in cui un pescatore al largo delle Carolina si sporse oltre il bordo della sua barca per esaminare qualcosa di grande che aveva agganciato, ed è stato decapitato dalla pinna caudale di uno squalo volpe di 5 m di lunghezza. La testa presumibilmente cadde in acqua e non fu mai recuperata. Quest'aneddoto però è considerato molto improbabile dalla maggior parte degli esperti.

Lo squalo volpe comune è catturato soprattutto da palamiti d’alto mare e da tramagli pelagici, in particolare nell'oceano Indiano nord - occidentale, nel Pacifico occidentale, centrale, e orientale e nell'Atlantico settentrionale. Tra i paesi partecipanti vi sono l'ex Unione Sovietica, il Giappone, Taiwan, la Spagna, gli Stati Uniti, il Brasile, l’Uruguay e il Messico. La carne è molto apprezzata per il consumo umano cotta, essiccata e salata o affumicata. Inoltre, la pelle viene trasformata in cuoio, l'olio di fegato viene utilizzato per le vitamine e le pinne per la zuppa di pinne di squalo.

Nel 2006 la Food and Agriculture Organization of the United Nations (FAO) ha riportato un prelievo mondiale di squali volpe comuni di 411 tonnellate. Negli Stati Uniti, un tipo di pesca con reti galleggianti destinata allo squalo volpe comune si sviluppò nel sud della California nel 1977, cominciando con 10 navi che sperimentarono reti di grandi dimensioni. In due anni la flotta era aumentata a 40 navi e la pesca raggiunse il picco nel 1982, quando 228 navi sbarcarono 1.091 tonnellate. La popolazione dello squalo volpe comune rapidamente crollò per la pesca eccessiva, con scarichi in calo a meno di 300 tonnellate all'anno entro la fine del 1980.

Sono presi anche commercialmente negli Stati Uniti, con circa l’85% provenienti dal Pacifico e il 15% dall'Atlantico. Le maggiori catture rimangono dei tramagli della California e dell’Oregon, che avevano spostato la loro attenzione al più pregiato pesce spada (Xiphius gladius), ma ancora catturano accidentalmente gli squali volpe.

Un piccolo numero di squali volpe del Pacifico è anche preso con arpioni, piccole reti da posta derivanti e palamiti. Nell'Atlantico, gli squali volpe sono principalmente presi da palamiti destinati al pesce spada e al tonno. Gli squali volpe comuni sono considerati dai pescatori sportivi come uno degli squali più forti e combattivi insieme ai mako dalle pinne corte (Isurus oxyrhinchus), e sono considerati come trofei dall’International Game Fish Association (IGFA).

Sono ambiti dai pescatori sportivi che utilizzano canna e mulinello al largo della California, del Sudafrica e altrove. Frank Mundus ha definito lo squalo volpe “estremamente resistente” e “in proporzione, un pesce più difficile da battere” rispetto ai mako.

Tutte e tre le specie di squalo volpe sono state rivalutate da Carenze di dati a Vulnerabili dall'International Union for Conservation of Nature (IUCN) nel 2007. Il rapido crollo della sottopopolazione californiana (oltre il 50% entro tre generazioni) ha suscitato preoccupazioni per quanto riguarda la suscettibilità della specie al sovrasfruttamento in altre zone, in cui i dati della pesca vengono raramente riportati e gli aspetti biologici e la struttura della popolazione sono poco conosciuti. Oltre alla continua pressione della pesca, gli squali volpe vengono catturati accidentalmente anche in altri attrezzi come reti a strascico e nasse, e sono considerati un fastidio dai pescatori di sgombri poiché restano impigliati nelle reti.

Gli Stati Uniti gestiscono la pesca agli squali volpe comuni mediante normative quali le quote commerciali e limiti di barche, e minime dimensioni sportive e limiti di mantenimento. Il finning è illegale secondo la legge federale degli Stati Uniti. La pesca atlantica allo squalo volpe comune è regolata dalla Highly Migratory Species Management Division della National Marine Fisheries Service (NMFS) attraverso il Consolidated Atlantic Highly Migratory Species (HMS) del Fishery Management Plan (FMP) del 2006, e la pesca nel Pacifico è regolata dalla Pacific Fishery Management Council attraverso il Fishery Management Plan (FMP) per la West Coast Fisheries for Highly Migratory Species (HMS) americana. Nel 1990, dopo l'esaurimento degli stock degli squali volpe comuni da parte della pesca californiana con tramagli, la flotta è stata limitata a 70 imbarcazioni e sono state imposte restrizioni sul stagione, scelte operative e scarichi.

Note

La prima descrizione scientifica dello squalo volpe comune, come Squalus vulpinus, fu fatta dal naturalista francese Pierre Joseph Bonnaterre, nel Tableau encyclopédique et méthodique des trois regnes de la nature del 1788. Nel 1810, Constantine Samuel Rafinesque descrisse Alopias macrourus da uno squalo volpe catturato al largo della Sicilia. In seguito vari autori validarono il genere Alopias mentre sinonimizzarono Alopias macrourus con Squalus vulpinus, e quindi il nome scientifico dello squalo volpe comune divenne Alopias vulpinus. Questa specie è stata successivamente trasferita al genere Alopias.

Il nome specifico vulpinus dal latino vulpes, che significa “volpe”, e alcune fonti hanno dato il nome scientifico della specie in modo errato come Alopias vulpes. “ Squalo volpe” è il più antico nome inglese conosciuto per questa specie e ha le sue radici nell'antichità classica, da una convinzione che era particolarmente astuta. Nel 1945 Henry Bigelow e William Schroeder introdussero il nome “squalo volpe comune” per distinguerlo dallo squalo volpe dagli occhi grandi (Alopias superciliosus).

È conosciuto anche con molti altri nomi comuni, tra cui squalo volpe dell’Atlantico, pesce grigio, squalo volpe verde, squalo dalla coda lunga, volpe di mare, coda girevole, squalo volpe dalla coda sottile e squalo dalla coda a frusta. Analisi morfologiche e di allozimi hanno accettato che lo squalo volpe comune è il membro basale del clade formato dallo squalo volpe dagli occhi grandi e dallo squalo volpe pelagico (Alopias pelagicus).

Il parente più prossimo di questa specie all’interno della famiglia potrebbe essere una quarta specie di squalo volpe non riconosciuta della Baja California, documentata dalle testimonianze allozimiche da Blaise Eitner nel 1995. Tuttavia, l'esistenza di questa quarta specie deve ancora essere confermata da altre fonti.

Il filosofo greco Aristotele (384-322 a.C.) scrisse alcune delle prime osservazioni sullo squalo volpe comune. Nella sua Historia Animalia, affermò che squali volpe presi all’amo avevano una propensione a liberarsi mordendo le lenze, e che proteggevano i loro piccoli inghiottendoli. Questi comportamenti “intelligenti”, che non sono stati confermati dalla scienza, ha portato gli antichi greci a chiamarlo alopex (che significa “volpe”), su cui si basa il suo moderno nome scientifico.

Un mito spesso ripetuto dello squalo volpe comune è che essi cooperano con pesci spada per attaccare le balene. In una versione dei fatti, lo squalo volpe circonda la balena e la distrae colpendo l’acqua facendo schiuma con la coda, consentendo in tal modo al pesce spada di infilzarla in un punto vulnerabile con il suo rostro. In un’altra testimonianza, il pesce spada si posiziona sotto la balena, mentre lo squalo volpe salta fuori dall'acqua e atterra sulla testa della balena, martellandola sul rostro del pesce spada. Tuttavia, altri autori descrivono “enormi squarci taglienti” sul fianco della balena fatti dallo squalo volpe con la coda.

Né gli squali volpe né il pesce spada, tuttavia, sono noti per nutrirsi di balene o nel possedere addirittura la dentatura adatta per farlo. La storia potrebbe essere nata dai marinai che confondevano le alte pinne dorsali delle orche, che attaccano cetacei di grandi dimensioni, con le code di squalo volpe. Rostri di pesci spada sono stati trovati conficcati anche in balenottere azzurre e balenottere comuni (probabilmente dovuti a qualche incidente causato dalle scarse doti di frenata di questo pesce).


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