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Squalo angelo del Pacifico

Squatina californica

(Ayres, 1859)

Ordine: Squatiniformi  Famiglia: Squatinidae  Genere: Squatina

Dentizione


Descrizione

Con il suo corpo appiattito e le pinne pettorali a forma di ali, lo squalo angelo del Pacifico somiglia superficialmente ad una razza. A differenza delle razze, le sue cinque paia di fessure branchiali si trovano ai lati della testa, invece che sotto, e gli ampi lobi anteriori delle sue pinne pettorali sono separati invece che attaccati alla testa. Gli occhi sono situati sulla parte superiore della testa, con gli spiracoli dietro. Ci sono pieghe di pelle senza lobi triangolari ai lati della testa.

La bocca è molto ampia e posta terminalmente (davanti al muso); sopra ci sono un paio di barbigli a forma di cono con punte simili a cucchiai. Ci sono 9 file di denti su entrambi i lati della mascella superiore e 10 file di denti su entrambi i lati della mascella inferiore, con spazi sdentati al centro di entrambe le mascelle. Ogni dente ha una base larga e una singola cuspide stretta e dai bordi lisci.

Le pinne pettorali e pelviche sono ampie e angolari con le punte appuntite. Le due pinne dorsali sono situate molto indietro sul corpo, e non c'è pinna anale. Il lobo inferiore della pinna caudale è più grande di quello superiore. Una fila di piccole spine corre lungo la metà del dorso e la coda; le spine sono presenti anche sul muso e sugli occhi. Con l'invecchiamento dello squalo, le spine diminuiscono di dimensioni e possono scomparire.

La colorazione dorsale è grigia, marrone o bruno-rossastro con macchie scure sparse: vi sono macchie circondate da un anello di minuscoli punti negli adulti e coppie di ocelli nei giovani. La parte ventrale è di colore bianco, che si estende ai margini delle pinne pettorali e pelviche.

La durata massima della vita è stata stimata a 25 - 35 anni. A differenza di altri squali, gli anelli di accrescimento sulle vertebre di questa specie sono depositati in proporzione alle dimensioni dello squalo, rendendo difficile la determinazione dell'età.

Habitat

Questo squalo bentonico preferisce habitat con fondali morbidi e piatti vicino alla costa, come estuari e baie, e si trovano spesso vicino a scogliere rocciose, canyon sottomarini, e foreste di kelp. Al largo della California, lo squalo angelo del Pacifico è più comune ad una profondità di 3 - 45 metri, ma è stato segnalato a 205 m di profondità.

Durante il giorno, gli squali angelo del Pacifico non sono mai stati visti in mare aperto, restando invece immobili sul fondo del mare sepolti sotto un sottile strato di sedimenti che nasconde la loro sagoma. Di notte alcuni individui rimangono immobili, in attesa della preda, mentre altri si possono incontrare sul fondo non sepolti o nuotando attivamente.

Distribuzione

Si trova nel Pacifico orientale dall'Alaska al Golfo di California, e dall'Ecuador al Cile, sebbene quelli che vivono nel Golfo di California e nel sud-est del Pacifico potrebbero in realtà essere delle specie separate.

Un certo numero di sottopopolazioni geneticamente distinte sono stati identificate in tutto l’areale settentrionale dello squalo angelo del Pacifico. Diverse sottopopolazioni sono presenti lungo la costa da Point Conception verso l’Alaska. Nella Southern California Bight, ci sono almeno tre sottopopolazioni al largo della terraferma e a nord e a sud delle Channel Islands.

Le sottopopolazioni lungo la costa del Pacifico della Baja California sono distinte da quelle del Golfo della California. Queste sottopopolazioni si sono differite le une dalle altre nel corso del tempo, perché gli squali angelo del Pacifico non intraprendono lunghi spostamenti migratori al di fuori delle loro zone preferenziali di origine, e le acque profonde servono come efficaci barriere geografiche al mescolamento della popolazione.

L’eterozigosi, una misura della diversità genetica, è più alta nello squalo angelo del Pacifico che in altre specie di squalo esaminate.

Alimentazione

Predatore da imboscata sedentario, lo squalo angelo del Pacifico si nutre principalmente di pesci ossei, tra cui spigole del kelp, scienidi, pleuronettiformi, damigelle, sgombri e sardine. Durante l'inverno e all'inizio della primavera, i calamari che depongono le uova sono estremamente abbondanti e diventano la fonte primaria di cibo.

Nell’area meridionale del Golfo della California, le prede più importanti sono, in ordine decrescente, lo sgombro Decapterus macrosoma, il pesce rospo Porichthys analis, il pesce lucertola Synodus evermanni, il pesce scoiattolo Myripristis leiognathus, e il gambero Sicyonia penicillata. A Catalina Island, questa specie si nutre principalmente di Fabbri (Chromis punctipinnis) e di Serifo politus.

Gli adulti e i giovani hanno diete molto simili. I singoli squali scelgono attivamente i siti che darà loro il miglior successo di agguato. Preferiscono stazioni di substrati sabbiosi e rocciosi vicino a scogliere, che vengono utilizzati da molti pesci come riparo, di solito orientandosi sia verso o in parallelo alle vicine strutture verticali. Essi tendono inoltre ad affrontare monti sottomarini, che possono facilitare la loro sepoltura facendo cadere i sedimenti, portando più pesci verso valle dalla scogliera, e/o a facilitare l’individuazione della sagoma della preda contro la luce del sole.

Una volta sistematosi in un sito di successo, uno squalo angelo del Pacifico può rimanervi per un massimo di dieci giorni, ri-seppellendosi sopra o vicino allo stesso punto dopo ogni attacco. Poiché la preda alla fine impara a evitare il predatore stazionario, lo squalo periodicamente si sposta di notte ad un nuovo sito diversi chilometri di distanza.

Uno studio al largo della Santa Catalina Island ha rilevato che, dopo più di 13 - 25 ore, nove squali insieme hanno utilizzato solo 1,5 km2 di spazio. Uno studio a lungo termine, fatto più tardi, ha scoperto che i cambiamenti di posizione sporadici degli squali coprivano circa 75 km in tre mesi, quasi circondando l'isola. I singoli individui nuotarono fino a 7,3 km in una sola notte. Lo squalo angelo del Pacifico è soprattutto un cacciatore visivo; esperimenti in natura mostrano che essi colpiscono oggetti a forma di pesce senza ulteriori segnali elettrici, chimici, vibrazionali o comportamentali.

Di notte, essi sono guidati dalla bioluminescenza di dinoflagellati e ostracodi planctonici disturbati dalla preda in movimento. Il sistema visivo di questa specie è in sintonia con le lunghezze d'onda della luce emessa da questi organismi planctonici, mostrando l'importanza della caccia notturna. Gli squali angelo del Pacifico hanno più probabilità di colpire prede che si avvicinano dal davanti piuttosto che da quelle che arrivano dai lati o da dietro. Aspetta di solito fino a quando la preda si avvicina entro i 15 cm, poiché il suo attacco è molto meno preciso oltre questa distanza.

L’attacco è un comportamento stereotipato in cui lo squalo preme in avanti i lobi delle sue pinne pettorali contro il fondo e spinge la testa verso l'alto fino ad un angolo di 90 °. La bocca forma un tubo quando aperta, creando una forza di aspirazione, mentre le fauci si protraggono in avanti per assicurare la preda tra i denti affilati. Durante l’attacco, gli occhi vengono rivolti all’indietro nella testa per proteggerli. L’intero attacco viene spesso completato in meno di un decimo di secondo.

Dimensioni

Questa specie misura fino a 1 m e 50 cm di lunghezza e pesa fino a 27 kg.

Riproduzione

Lo squalo angelo del Pacifico è viviparo aplacentale con il giovane nascituro nutrito da un sacco vitellino; la riproduzione avviene in un ciclo annuale. La maggior parte delle femmine hanno un ovario funzionale indipendente (sul lato sinistro), mentre alcune ne hanno due; gli ovidotti sono spesso pieni di tuorlo, che è speculato per essersi formato da uova non fecondate essendosi riassorbito. I giovani embrioni di 35 mm hanno la pelle traslucida, occhi sporgenti, ed filamenti branchiali esposti.

Macchie di pigmento si sviluppano quando l'embrione è di 70 mm di lunghezza, e la prima fila di denti appaiono quando l'embrione è di 110 mm di lunghezza. Nel momento in cui l'embrione è di 150 mm di lunghezza, la bocca si sposta ad una posizione terminale e la colorazione si sviluppa pienamente; il sacco vitellino esterno comincia a restringersi quando il tuorlo viene trasferito ad un sacco vitellino interno, che lo tiene fino a quando viene trasferito verso l'intestino per la digestione.

Il sacco vitellino interno è completamente riassorbito prima della nascita; se il cucciolo nasce prematuramente, non viene nutrito fino a quando questo processo non viene completato. Al largo di Santa Barbara, il parto avviene da marzo a giugno, dopo un periodo di gestazione di dieci mesi, e le femmine si accoppiano di nuovo poco dopo. Partorisce da 1 a 11 (raramente 13); non vi è alcuna correlazione tra la dimensione della femmina e il numero di piccoli.

I piccoli nascono in acque tra i 55 e 90 m di profondità, probabilmente per proteggersi dai predatori. Gli embrioni crescono a 45 mm al mese da giovani, rallentando a 10 mm al mese poco prima della nascita, e nascono a una lunghezza di 25 - 26 cm. I piccoli appena nati in cattività crescono ad un ritmo di circa 14 cm all'anno, mentre gli adulti in natura crescono a circa 2 cm all'anno.

Entrambi i sessi maturano intorno ai 90 cm -1 m di lunghezza, corrispondente a un'età di 8 - 13 anni. Gli squali del Golfo della California, che possono essere un'altra specie, maturano intorno ai 78 cm di lunghezza per i maschi e agli 85 cm per le femmine. Circa il 20% dei neonati sopravvive alla maturità.

Pericoli

I grandi squali, tra cui il grande squalo bianco e lo squalo sette branchie naso largo, e l'elefante marino settentrionale sono noti per consumare squali angelo del Pacifico. Parassiti noti di questa specie sono il copepode Trebius latifurcatus, che infesta la pelle, il Chloromyxum levigatum, che infesta la cistifellea, e la tenia Paraberrapex manifestus, che infesta l'intestino a spirale. La sanguisuga Branchellion lobata può attaccarsi intorno alla cloaca di questo squalo, all'interno dell'intestino, e persino all'interno dell'utero e sugli embrioni in via di sviluppo.

Non sono pericolosi per l'uomo se non provocati, nel qual caso il loro morso può provocare una dolorosa lesione.

La carne viene considerata eccellente e viene venduta fresca o congelata. Questa specie viene catturata in numero limitato dai pescatori sportivi utilizzando amo e lenza, lance, o anche a mano, in particolare al largo della California meridionale. Viene anche catturato accidentalmente nelle reti a strascico per gamberetti che operano nel Golfo di California, e trasformato in farina di pesce.

La capacità di questa specie di sopportare un concentrato sforzo della pesca è limitato, dovuta al suo basso tasso di riproduzione e di spostamento. Nel 1976, la pesca commerciale per l'halibut della California (Paralichthys californicus), che opera al largo di Santa Barbara, si ampliò per includere lo squalo angelo del Pacifico.

Gli squali erano diventati preziosi come sostituto allo squalo volpe comune (Alopias vulpinus) disponibile solo stagionalmente. Veniva utilizzato circa il 50% dello squalo, mentre la pelle, la cartilagine, e le frattaglie erano scartate. Nel 1980, la crescente domanda portò all'introduzione di tramagli con una rete di medie dimensioni, progettati specificatamente per questa specie. Le catture aumentarono da un peso di 148 kg nel 1977, a 117.000 kg nel 1983, a 277.000 kg nel 1984. La pesca raggiunse un picco tra il 1985 e il 1986, con 550.000 kg, facendo di questa specie lo squalo più pescato al largo della California.

Questo livello di sfruttamento fu insostenibile, e nonostante un limite di dimensione minima imposto nel 1986, le catture scesero a 112.000 kg nel 1990. Nel 1991, l'uso di tramagli nelle acque californiane è stato vietato da un’iniziativa popolare, l'area riservata comprendeva gran parte dell'habitat dello squalo angelo de Pacifico e ridusse la pressione di pesca sulla specie. Di conseguenza, gli i prelevamenti di squali angelo del Pacifico scesero ulteriormente a 10.000 kg nel 1994, quando la pesca all’halibut californiano / squalo angelo fu chiusa completamente.

Il declino della pesca californiana ha indotto l'industria a spostarsi in Messico, dove i tramagli cosiddetti pangas (navi da pesca artigianali) che si occupano di questa specie ora soddisfano gran parte della domanda dello squalo angelo in California.

L’International Union for Conservation of Nature (IUCN) ha valutato questa specie Quasi a rischio; i numeri di squali angelo del Pacifico al largo della California sembrano essere in aumento e il modello demografico indica che lo stock è sano. Tuttavia, l'impatto dell’intensa e non regolamentata attività di pesca messicana sulla popolazione generale è ancora indeterminato. C’è un continuo interesse in California per una ripresa della pesca commerciale, anche se problemi di conservazione hanno finora avuto la precedenza.

Note

Lo squalo angelo del Pacifico fu scientificamente descritto per la prima volta nel 1859 da William Orville Ayres, il primo Curatore di Ittiologia alla California Academy of Sciences. Gli diede il nome specifico californica, poiché l’esemplare originariamente descritto fu catturato al largo di San Francisco.

A livello locale, questa specie può anche essere denominato squalo angelo, squalo angelo della California, o pesce monaco. Lo squalo angelo cileno (Squatina armata) del Pacifico sud-orientale è stato sinonimizzato con questa specie da Kato, Springer e Wagner nel 1967, ma fu in seguito riconosciuto provvisoriamente come una specie separata da Leonard Compagno.

La collocazione tassonomica degli squali angelo nel Pacifico sud-orientale - che si tratti dello squalo angelo del Pacifico, dello squalo angelo cileno, o se c'è più di una specie del genere Squatina nella regione - rimane irrisolta. Gli squali angelo che popolano il Golfo della California possono anche rappresentare una specie diversa, poiché maturano a una dimensione molto più piccola di quelli del resto del loro areale.

Uno studio filogenetico basato sul DNA mitocondriale, pubblicato da Björn Stelbrink e colleghi nel 2010, ha riferito che la specie sorella dello squalo angelo del Pacifico è il diavolo della sabbia (Squatina duméril) del Nord Atlantico occidentale. Le due specie si stima si siano separate circa 6,1 milioni di anni fa, quando l'istmo di Panama cominciò a formarsi.

Gli autori hanno anche scoperto che gli squali angelo del Pacifico del Golfo di California differivano geneticamente dagli altri, sebbene fossero in dubbio sul fatto che questa rappresenti una distinzione di specie.


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Specie del genere Squatina

   
© 1999-2014 Antonio Nonnis