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Link originale  Specie coinvolta: Squalo balena - Rhincodon typus
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11-08-2014 - Diversità genetica tra gli squali balena Atlantici e del Pacifico

Gli squali balena (Rhincodon typus) sono i pesci più grandi del pianeta (12 metri o 40 piedi). Nonostante questo non sono così facili da incontrare perché spendono la maggior parte della loro vita in mare aperto o a profondità tali da non permettere lo studio della loro biologia ed ecologia, ancora sconosciute. Questi squali affascinanti classificati come "a rischio di estinzione" sono molto sensibili al sovrasfruttamento, in gran parte a causa della loro crescita lenta e la tardiva maturazione sessuale. La loro tendenza ad aggregarsi lungo le coste dei mari tropicali e subtropicali con grande disponibilità stagionale di nutrimento, li rende un bersaglio facile e molto redditizio per i pescatori.

Per stimare la diversità genetica e comprendere le connessioni tra le popolazioni di squali balena, Vignaud e collaboratori (2014) hanno raccolto il DNA di 635 soggetti (per lo più da campioni di pelle) nell'Oceano Pacifico e nell'Oceano Atlantico e utlizzato dati già esistenti per altri 68 esemplari dell'Oceano Indiano. Per questo studio, sono stati utilizzati due tipi di marcatori del DNA: microsatelliti e mtDNA.

Tra tutti, gli individui di Isla Holbox (Oceano Atlantico) avevano la diversità genetica più bassa. Le differenze genetiche maggiori sono state osservate quando si confrontano le popolazioni di Isla Holbox con tutti gli altri siti dell'Indo-Pacifico. Questo suggerisce che esistono due popolazioni distinte di squali balena, una nell'Indo-Pacifico e l'altra nell'Oceano Atlantico. Studi di reperti fossili risalenti ad almeno 30 milioni di anni fa suggeriscono che molto probabilmente formavano una singola popolazione, successivamente divisa quando l'istmo di Panama si è chiuso durante il Pliocene.

I dati del presente studio suggeriscono che i contatti tra le due popolazioni sono stati e sono tutt'ora abbastanza rari. C'è anche la possibilità che esistano altre popolazioni perché ci sono ancora zone che non sono state campionate.

Inoltre, gli autori hanno trovato evidenze di una espansione della popolazione (poche centinaia di generazioni fa) che forse coincide con il primo Olocene (circa 7000-11 000 anni fa). Durante questo periodo il livello del mare è aumentato, incrementando la produttività del plancton di superficie e, di conseguenza, il numero di squali balena, come indicato da entrambi i tipi di marcatori del DNA. 

Vignaud e collaboratori (2014) hanno anche scoperto che al Ningaloo Reef in Australia occidentale, la popolazione effettiva potrebbe essere diminuita negli ultimi decenni. Sono state documentate diminuzioni nella diversità genetica per cinque anni consecutivi (2007-2012). Questo periodo di tempo coincide con il pesante sfruttamento degli squali balena in India e in Asia.

Tuttavia, non si sa quanto questo abbassamento della diversità genetica sia reale, essendoci diverse spiegazioni per i cali osservati, come lo spostamento delle aree di nutrimento. Sono necessarie ulteriori ricerche, ma i risultati sono certamente seri e inducono la necessità di protezione e conservazione dello balena su scala globale.

http://oceanbites.org/are-whale-sharks-in-trouble/


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