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26-03-2016 - La scomparsa dei grandi squali balena

Di Traci Watson

Fino a dieci anni fa avvistarne uno di 15 metri era più che normale, oggi la maggior parte non supera i sette. Animali molto giovani, ancora troppo immaturi per riprodursi.

Scovare una creatura grande quanto un pulmino scolastico sembrerebbe una cosa semplice da fare. Ma gli enormi squali balena, i pesci d’acqua salata più grandi del pianeta, sembrano essere svaniti dagli oceani. Come riportano gli scienziati, fino a una decina di anni fa squali balena adulti, lunghi dai 13 ai 15 metri, vivevano nelle calde acque oceaniche dall'India fino al Belize.

Secondo un nuovo studio pubblicato su Royal Society Open Science, oggi questi giganti si possono avvistare solo nel Pacifico orientale. Altrove raggiungono a malapena i sette metri: piccoli, troppo giovani per riprodursi.

“Dove sono andati a finire?”, si chiede l’ecologa marina Ana Sequeira della University of Western Australia, che ha guidato la ricerca. “Dobbiamo scoprirlo al più presto. Ci servono grandi mamme e papà perché la specie possa sopravvivere”. Ma le abitudini degli squali balena restano un segreto noto solo a loro. Gli scienziati sono ancora all'oscuro per quanto riguarda informazioni di base come la consistenza della popolazione globale, né sanno perché gli squali balena si riuniscano nelle acque superficiali, in gruppi noti come aggregazioni costiere.

Una situazione preoccupante

Sequeira e colleghi hanno indagato nel dettaglio la vita degli squali balena della Ningaloo Reef, in Australia Occidentale, dove vive uno dei gruppi costieri più studiati al mondo. Dopo aver ripercorso decenni di dati osservativi, il team ha identificato una tendenza a dir poco preoccupante: l'animale più grande avvistato sulla barriera nella metà degli anni Novanta misurava 13 metri, per passare a 10 nei primi anni 2000 e scendere fino a otto nel 2011.

Anche le dimensioni medie degli squali balena di Ningaloo sono crollate, riportano gli scienziati. Nel periodo di studio più recente sono stati registrati animali di circa sei metri, un chiaro segnale che si tratta quasi sempre di individui molto giovani. Anche in altre aree, le ricerche condotte sugli squali balena hanno messo in evidenza dati simili.

Fatta eccezione per alcune grandi femmine avvistate di recente vicino alle Galápagos e al Messico, la maggior parte dei grandi squali balena è stata osservata prima del 2008, e oggi quelli dei gruppi costieri sono perlopiù animali immaturi.

Sempre più piccoli

Perché stanno diventando più piccoli? È possibile che gli animali a crescita lenta, quelli che vivono circa 80 anni, non si siano ancora ripresi dalla pesca intensiva. In alcuni paesi lo squalo balena è protetto ed è vietato cacciarlo, ma è possibile che a metterlo a rischio siano ancora oggi uccisioni accidentali o illegali. Nel 2014 le prove raccolte da un’organizzazione no-profit hanno mostrato come una fabbrica della Cina sud-orientale lavorasse circa 600 carcasse di squalo balena l’anno.

Esistono anche spiegazioni alternative. Forse la maggior parte degli squali balena che si aggregano vicino alla costa è giovane perché i grandi esemplari adulti preferiscono viaggiare attraverso acque profonde, ipotizza Eric Hoffmayer, biologo che si occupa di ricerca legata all'industria ittica presso la U.S. National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA).

Le misurazioni sui gruppi di squali balena in aree diverse da Nigaloo non sono del tutto affidabili, aggiunge Simon Pierce della Marine Megafauna Foundation in California, esperto della specie. Questo rende complicato arrivare a delle conclusioni sul suo stato di conservazione attraverso il pianeta. Sequeira concorda: con i grandi esemplari praticamente dispersi, è impossibile stabilire se la specie - attualmente classificata come vulnerabile dall’Unione Internazionale per la Conservazione delle Specie, IUCN - stia affrontando un grave declino.

Eppure, secondo Pierce, altri dati raccolti attraverso le industrie ittiche di Taiwan e della Cina continentale sembrano indicare che gli squali balena sono diventati più piccoli. E gli avvistamenti, in vari oceani, sono diventati sempre più rari. “Gli squali balena sono decisamente in un mare di guai”, commenta l'esperto. “Ed è questo il messaggio importante che deve passare”.

http://www.nationalgeographic.it/natura/animali/2016/03/24/news/squali_balena_piccoli_conservazione-3027407/?refresh_ce


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