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11-09-2016 - Nessuno ferma più Mark Quartiano, il famoso pescatore d'altura di Miami

Ne avevo già parlato nel 2012 su un articolo in cui documentavo fotograficamente le attività di questo "fenomeno" in puro stile americano. Da allora le sue attività non sono state impedite da nessuna autorità, anzi, la sua notorietà e i suoi seguaci (come pure i detrattori) sembrano essere aumentati.

"Got 'em on!" Ruggisce Mark "The Shark" Quartiano mentre il suo primo ufficiale artiglia uno squalo con un raffio e lo tira fuori dell'acqua. Lo squalo, un carcarino dal naso a punta atlantico, viene issato a bordo dello Striker-1, la barca di 14 metri di Quartiano, si agita sul ponte mentre il sangue comincia a uscire dallo sbrego del raffio all'altezza delle branchie.

Sei ragazzi sono a bordo per una festa di laurea e posano con lo squalo per immortalare la cattura, che presto comincia ad annaspare. I ragazzi poi si tengono lontano in modo che il sangue che sgorga non sporchi i loro vestiti. Allora l'equipaggio di Quartiano getta lo squalo ancora vivo nel pozzo.

Dopo più di trent'anni di attività, Quartiano si è guadagnato una reputazione internazionale sia per la sua abilità nel far incontrare ai suoi clienti i mostri dei loro sia per la spavalderia con la quale uccide queste creature. Egli è forse diventato il più famoso pescatore l'America, dopo aver recitato in decine di spettacoli di pesca e reality TV, oltre che per avere come clienti star del calibro di Will Smith, Shaquille O'Neal, Ice-T, e Rosie O'Donnell.

Negli ultimi anni, però, Quartiano è diventato meno noto come eroe che combatte gli squali e molto di più come macellaio dei mari. Appena sbiadita l'isteria indotta dal film Jaws, infatti, le Shark Weeks di Discovery Channel hanno portato la conservazione di questi bellissimi animali nei salotti americani, e gli scienziati hanno dato l'allarme sulla diminuzione delle loro popolazioni. I social media, nel frattempo, hanno dato una piattaforma di risonanza sempre più grande ai critici della caccia grossa e della pesca d'altura, tutte attività effettuate per puro divertimento. Ed ecco che la marea si è finalmente rivoltata contro Mark Quartiano, soprattutto perché in questi giorni la maggior parte dei suoi colleghi pescatori adottano le tecnica di cattura e rilascio della preda.

"Abbiamo buttato tutto alle spalle per quanto possibile", dice Bouncer Smith, operatore autorizzato a Miami dal 1965. "Sono sulla breccia da 50 anni in questo settore, e so quanto la pesca sia diminuita". Questo, però, non è lo stile di Quartiano. Anche se lui dice che uccide solo una frazione degli squali che prende, il vantarsi ad alta voce di quelli che stermina ha fatto di lui un nemico pubblico di ambientalisti e un reietto nella comunità di pescatori.

Quartiano apprezza il suo ruolo di cattivo e documenta regolarmente per immagini le sue gesta sul suo profilo Istagram che ha 63.000, con didascalie come "Niente di butta via!" e "Lo sfiletto e lo rilascio." Il suo sito avverte che alcune immagini "potrebbero non essere adatti per i bambini molto piccoli e i deboli di cuore". Il sito è pieno di squali martello, tigre, e di altre specie di squali appese senza vita sul ponte di Striker-1, mentre Quartiano ne afferra la coda e sorride. "Voglio andare là fuori e prendere ancora, fosse anche l'ultimo," ha detto durante alcune riprese dello Shark Week.

Chi lo critica sostiene che questo tipo di approccio dovrebbe essere scomparso da almeno 20 anni, quando le conseguenze delle pesca eccessiva degli squali era diventata ormai chiara.
"Nel caso di animali la cui pesca non è sostenibile, come ad esempio alcuni di questi squali, è un vero peccato uscire in mare solo per ucciderli, scattare qualche foto e stabilire quanto pesano", spiega George Burgess, un biologo della pesca ed esperto di squali al museo di Storia Naturale della Florida.

Ma Quartiano non ha intenzione di fermarsi. Finora, nei suoi primi 60 anni, ha ucciso migliaia di squali, e ogni volta che tira su un altro l'emozione è la stessa. Esce in mare quasi tutto il giorno e tutti i giorni, compresi i fine settimana, il suo compleanno e Natale. La moglie scherza dicendo che non sa ancora se e come funziona sulla terra. I suoi clienti, che pagano più di 1.200 dollari per una giornata di pesca con lui, di solito sono soddisfatti. Anche i suoi critici spesso riconoscono che è molto bravo in quello che fa.

Quartiano, a chi lo accusa di fare danni permanenti all'oceano, risponde con una scrollata di spalle, dicendo che le previsioni degli scienziati sono sbagliate e che l'industria della pesca commerciale uccide molto più pesce. Il numero di quelli uccisi da lui, quindi, è del tutto trascurabile, una goccia nel mare, insiste. Eppure egli osserva, "Ci sono sicuramente meno squali adesso, a Miami, e probabilmente sono responsabile di questo."

Per centinaia di milioni di anni, gli squali hanno nuotato nei mari della Terra. Erano qui prima dei dinosauri e finora hanno vissuto il doppio del tempo, alcune specie sopravvivendo in qualche modo anche a cinque estinzioni di massa. Fin da quando gli esseri umani hanno approcciato i mari, gli squali li hanno sia affascinati che terrorizzati. Aristotele lo ha documentato, e i primi abitanti del Nord America facevano affidamento su di loro come fonte di cibo. Il governo degli Stati Uniti ha speso decenni cercando (senza successo) di sviluppare dei sistemi anti squalo, dopo le tragedie accadute ai marinai della Seconda Guerra Mondiale.

Il primo incontro documentato tra squali ed esseri umani è arrivato poco dopo la morte di Cristo, secondo un articolo di Jose Castro, biologo presso il National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA). Plinio, uno scrittore romano, ha descritto gli scontri violenti tra i subacquei e i pescecani - così chiamati perché, come i cani, erano noti per mordere.

"L'unica sicurezza sta nell'andare verso di loro all'offensiva, perché un pescecane ha tanto paura di un uomo quanto un uomo ne ha di esso, e quindi sono in condizioni di parità in acque profonde", ha scritto Plinio.

Negli Stati Uniti, la pesca allo squalo commerciale esiste da 300 anni, spinta dalla domanda di olio estratto dal fegato dell'animale (utilizzato come lubrificante, in trattamenti per la pelle e come fonte di vitamina A) e la pelle di squalo. Le pinne di squalo sono diventate anche un bene prezioso a causa della domanda in Cina, dove sono utilizzate in una zuppa che è sia una delicatezza che uno status symbol.

Negli anni '30 e '40, l'industria della pesca degli squali è decollata in Florida, dove Blacktip, martello, filatore, Blacknose, Sandbar, infermiere, e bonnethead, erano squali presenti in grande quantità. Con gli anni '60, le barche stendevano palamiti lunghi molte miglia nelle profondità nell'oceano e prendevano centinaia di squali, e sono aumentati anche i pescatori che li catturavano per divertimento.

"Molti moli avevano vietato la pesca allo squalo temendo di spaventare i turisti che arrivavano da lontano", ricorda William Fundora, presidente della South Florida Shark Fishing Club. Il vecchio molto di South Beach non aveva, quindi, operatori per la pesca d'altura agli squali. "Credo che la pesca allo squalo abbia attirato una certa persona Hardy: un tipo di macho competitivo che vuole superare i suoi amici per mostrarsi il ragazzo più cattivo e più duro", dice Fundora.

Tra loro c'era Quartiano, che ha iniziato la pesca dal molo da ragazzo nella metà degli anni '60. Era il primo di due fratelli nati a New York da un missionario e veterano della seconda guerra mondiale. I ragazzi hanno trascorso i loro primi anni di vita in una casa a più livelli con i loro genitori, la zia e la sua famiglia, e la nonna. Erano una grande famiglia italiana.

Quartiano aveva sempre amato la pesca, anche quando la faceva in un fangoso, canale pieno di preservativi vicino a casa sua, a Coney Island. Tirava fuori le anguille che sua nonna puliva in una vasca da bagno e cucinava ( "Gli italiani mangiano di tutto", scherza). Mark e suo fratello hanno imparato a pescare dal loro padre, Fred, un uomo della Marina che amava l'acqua. Ogni volta che poteva, prendeva i suoi ragazzi per pescare in canali e moli.

"E 'stata la nostra vocazione", dice Tommy Quartiano. "Abbiamo preso una canna da pesca, letto le storie di Ernest Hemingway e visto i grandi tonni catturati al largo delle Bahamas, e abbiamo pensato che forse, un giorno, avremo pescato uno di quelli."

Una volta, quando Quartiano pescava al largo con suo padre, ha agganciato un squalo volpe, che cominciato a dare violenti colpi di coda vicino alla piccola barca. "Non avevo mai visto niente di simile", ricorda Quartiano. "Avevo sentito tutto sugli squali, anche gli aspetti più leggendari, e all'improvviso, erano diventati come un'ossessione."

Dopo il divorzio dei genitori, il padre si trasferisce a Miami Beach e quando Quartiano aveva circa 10 anni si è recato in Florida per stare con lui. Doveva essere solo una visita, ma dopo una settimana di pesca tutti i giorni con i bambini che incontrava al Beach Pier Sud, ha detto a suo padre che non se ne sarebbe più andato. E non l'ha mai fatto.

"Non soon neppure tornato a prendere i miei vestiti", ricorda. Nel giro di pochi anni, il fratello Tommy, che è più giovane di due anni, lo aveva raggiunto.

Quartiano si distigueva anche per le sue capacità con la pesca a canna col mulinello. James Fuqua insegnava ai bambini presso la South Beach Pier, ma l'adolescente Quartiano non aveva bisogno di alcun suggerimento, poteva lanciare più lontano di chiunque e senza annaspare dopo ripetute catture di grosse prede. "E 'stato subito molto brillante", ricorda Fuque. "Lui avrebbe fatto quello che voleva, e non c'era nessuno che potesse dirgli che cosa fare, anche allora"

La pesca è stata la passione numero uno nella vita di Quartiano. Così, quando ha dovuto scegliere un lavoro, ha fatto lavori di quattro giorni settimanali in materia di sicurezza pubblica, e in questo modo poteva pescare negli restanti tre giorni. Dopo gli studi al Miami Beach Senior High e la laura al Miami Dade College, è diventato un vigile del fuoco e poi uno degli agenti di polizia che pattugliano le strade del centro di Miami.

Nei suoi giorni di riposo, lui e Tommy andavano a pescare battendo i ponti della Keys o la Sebastian Inlet e tornavano a casa con i congelatori pieni di pesce. Tutto è cambiato durante l'estate del 1975. Questo è quando Jaws è apparso sugli schermi ed è diventato un fenomeno istantaneo. Milioni di persone erano andate a vedere la storia di una città turistica del New England terrorizzata da un grande squalo bianco mangiatore di uomini, e il film aveva guadagnato quasi 471 milioni di dollari, superando Il Padrino come film di maggior incasso del Nord America di tutti i tempi. Improvvisamente, tutta l'America era ossessionata dagli squali, come Quartiano.

"Il film Jaws ha provocato quello che definisco un'esplosione collettiva di testosterone e tutti correvano su e giù per le coste a est e a ovest dell'America", dice Burgess, il biologo. "Tutti volevano farsi fotografare con la grande mascella di squalo". E tutti volevano catturare il loro squalo. Quartiano iniziò così a prendere gruppi di tre o quattro clienti sul Seacraft di sei metri di suo padre, acquistato nel 1978 con l'aiuto di suo fratello. A differenza di lavorare da un poliziotto, quello era piacevole. Nel 1982, Quartiano decise che non voleva "essere ucciso per 300 $ alla settimana." Così ha abbandonato le forze di polizia e ha iniziato a cacciare di squali a tempo pieno.

Robert De Niro seduto sul ponte superiore del Striker-1 mentre fumo un sigaro, è una scena del film Terapia e pallottole. C'era stato un strappo alla lenza e dopo aver combattuto per 20 minuti, De Niro ha finalmente potuto vedere la sua cattura: un pollo di gomma. Quartiano e Ryan Wallach, il suo primo ufficiale, hanno ancora raccontano come De Niro, un serio ma simpatico ragazzo, li abbia presi in simpatia. Una fotografia nell'ufficio di Quartiano mostra l'attore famoso che governa la barca, una birra Corona in mano e il capitano al suo fianco. Una nota di ringraziamento è scarabocchiata sulla sua immagine.

L'anno era il 1999 e allo Stricker-1 c'era la sfilata di clienti famosi. L'ascesa di Quartiano nel diventare uno dei più famosi capitani di pesca d'America, era stata fulminea. Era balzato sulla caccia agli squali al momento giusto e utilizzato le sue doti naturali di pescatore e promoter per arrivare in alto. La sua ascesa è iniziata nel fine degli anni '70, quando ha vinto il per vari anni il Marathon Jaycees, Campionato Mondiale Shark. E' stato il campione in carica 1979-1983, battendo quasi 100 altre squadre. Durante un periodo di 30 ore, la sua squadra ha insaccato 18 squali per un peso complessivo di 2.000 chili, e Quartiano è stato festeggiato come un vero macho. Il punto di vista comune era che gli squali fossero animali assetati di sangue che volevano tagliare gli uomini a metà.

Un articolo del 1984 sul Miami Herald, ha descritto il capitano come un robusto cacciatore di squali straordinario. "Sogno gli squali," l'allora 31 enne Mark ha detto al giornale. "Questi sono diventati per me quasi come una droga."

A quel tempo, l'America era ancora ossesisonata dal film Jaws e dai suoi sequel secondo, terzo e quarto, e gli operatori di pesca sportiva appendevano gli squali nelle banchine per fasi pubblicità. Aziende di tassidermia locali riempivano ogni giorno nei porti tursitici tre o quattro camion con le carcasse degli squali catturati e in tutta l'America sorsero tornei di pesca agli squali come quello nelle Keys della Florida.

Poche persone all'epoca si opposero a tutte quelle uccisioni di squali, gli scienziati addirittura monitoravano i tornei per fasi dare gli squali morti per i loro studi. A quel tempo, molti ricercatori credevano che il mare fosse sconfinato, dice Burgess. Per quanto riguarda il pubblico in generale, la maggior parte delle persone erano comletamente terrorizzate dagli squali.

"Il punto di vista comune era che gli squali fossero animali assetati di sangue che volevano tagliarti a metà", dice Fundora. Quindi non c'è da stupirsi che le cronache dei media locali parlassero con entusiasmo di Quartiano, e quando rientrava al molo i giornali e i telegiornali riportavano le sue catture. Presto Quartiano decise che aveva bisogno di una barca più grande e ha cambiato il suo 23 piedi Seacraft con un 27 piedi Aquasport su misura per la pesca al "mostro". Il nuovo Straiker-1 era abbastanza forte da combattere uno squalo tigre di 2.000 chili, ha affermato Quartiano al Sun Sentinel nel 1985. La barca era caratterizzata da una botola speciale per tirare a bordo i grandi pesci e una sedia da combattimento con un poggiapiedi.

In quei giorni i charter di pesca erano un grande affare per Miami, come afferam Quartiano: "South Beach è diventato South Beach grazie a questo." Quartiano spesso faceva due uscite giornaliere e se i clienti non tornavano con i loro trofei venivano rimborsati - ma non era raro che catturassero numerosi squali in una sola uscita.

Anche durante la fama, però, la vita personale di Quartiano rimase tumultuosa. Pescare per così tanto tempo non andava d'accordo con la vita coniugale e i documenti del tribunale di Miami documentano che è stato sposato quattro volte tra il 1978 e il 1993. "Quando si lavora ogni giorno, è difficile per tutti," dice Quartiano.

La sua ascesa, inoltre, non è venuta senza guai con la giustizia. Nel 1995, alcuni poliziotti andarono al molo di Quartiano e lo ha arrestato. Il crimine: la vendita di sei pesce vela a un agente sotto copertura. Quei pesci, infatti, erano a cattura contingentata da anni in tutta la federazione a causa della popolazione in calo in tutto il mondo. Dopo essersi ravveduto per la vendita illegale e promettendo di rispettare i limiti legali per i pesce vela, ha pagato una multa di migliaia di dollari.

Negli anni '90 e nei primi anni 2000, tutti i mezzi di comunicazione sono andati a Miami per girare i documentari su Mark the Shark. Ha ospitato gli equipaggi dello Shark Week, Inside Edition, ESPN, CNN Headline Notizie e NBC Nightly News. Il cast di MTV Real World ha pescato con lui nel 1996, quando lo spettacolo ha girato una stagione a Miami Beach. "Abbiamo avuto persone sulla barca che si sono ammalate di pesca, e io urlavo contro di loro perché volevano prendere un delfino dopo l'altro", ricorda Quartiano.

Billy Strudwick, un ex capitano, dice che gli altri operatori del settore erano gelosi del successo di Mark, ma lui ci era sempre andato d'accordo era felice per lui: Era un pescatore esperto e un gran lavoratore.

Oggi, i suoi clienti più spesso vogliono rilasciare le loro catture. Così, alla fine, le tendenze commerciali, piuttosto che commentatori arrabbiati o studi scientifici, potrebbero spingere Mark the Shark a allontanarsi dal modello di macho duro che uccide gli squali, del quale ancora continua a vantarsi su internet. Per i clienti, infatti, ci sono meno motivi di prima per uccidere realmente quelle bestie. Nei decenni sono entrate in vigore restrizioni più severe e le popolazioni di squali si stanno lentamente riprendendo. Ma la micaccia è serai e reale ancora per molte specie.

Ma nonostante tutti i cambiamenti, Mark the Shark è sempre sulla breccia e il suo telefono squilla in continuazione per le prenotazioni. Egli è quasi sempre al lavoro, esce di casa alle 5 del mattino e ritorna intorno alle 6:30 del pomeriggio, solo per andare a letto alle 8. Dice che non smetterà finché la gente continuerà a pagarlo, è il richiamo primordiale di essere mangiati da ubno squalo, i suoi denti scintillanti, e la potenza del suo corpo, che garantiranno sempre una solida base di clienti da portare a pesca. Uno dei suoi clienti descrive l'esperienza in questo modo: "E 'come Davide e Golia. Tu Davide, e lo squalo è Golia.". "E'il predatore superiore sulla terra che caccia il predatore superiore in mare" dice un altro, un medico di Miami Beach di nome Ivan Rusilko.

La tradizione continuerà col figlio Maverick, che quando non è a scuola è spesso a bordo dello Striker-1 accanto a suo padre, oppure a governare la barca. Frequenta la quinta elementare ed è senza paura, e Quartiano dice è il suo clone, anche se gli manca la spavalderia di suo padre. Ha preso il suo primo squalo anni fa e ha il suo proprio account Instagram dove ha già ricevuto commenti di odio per la sua collezione di squali morti. Fino a che Maverick non sarà pronto - probabilmente fra circa dieci anni - Mark Quartiano prevede di continuare la caccia agli squali.

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