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05-02-2019 - La dieta vegetariana dello squalo balena

Gli squali balena sono i pesci più grandi presenti nei mari della Terra, anche se, essendo dei filtratori, non hanno la stessa reputazione sanguinaria degli altri squali. Ma, malgrado ciò, pur sempre di squali si tratta e pertanto si è ritenuto a lungo che questi giganti buoni si nutrissero comunque prevalentemente di proteine animali.

Un nuovo interessante studio pubblicato questo mese su Ecological Monographs ha accertato tuttavia che le cose non stanno così. Accurate ricerche su campioni di sangue e tessuto di oltre una decina di squali balena indica che la loro dieta è in realtà molto più varia e onnivora, includendo anche piante ed alghe.

Il gruppo che ha realizzato lo studio, guidato dal biologo dell'università di Tokyo, Alex Wyatt, ha fatto ricorso sia a campioni prelevati da squali in cattività che da squali che vivono liberi in natura. Ricerche precedenti avevano scoperto la presenza di alghe nello stomaco di squali, ma questa è la prima che suggerice che gli squali balena mangino una quantità tale di alghe da farne l'elemento fondamentale della loro dieta.

"Gli squali balena sono creature molto carismatiche minacciate su scala globale, ma non sappiamo ancora a sufficienza della loro ecologia per poterli proteggere come si deve", dice Wyatt a National Geographic. "Sono entusiasta di poter contribuire ad una migliore comprensione della specie".

Studiare cosa mangia un animale è "un aspetto fondamentale", spiega Alistair Dove, biologo esperto di squali balena e vicepresidente del Georgia Aquarium. Ma è anche essenziale, come conoscerne il numero, per sviluppare piani di protezione per le specie in pericolo".

Coloro che prendono le decisioni in materia di conservazione hanno bisogno di informazioni concrete sulle abitudini delle specie, compresi i dettagli sugli spostamenti degli individui e su cosa mangiano per stabilire il modo migliore per proteggerli. Anche con la "taggatura" è molto difficile seguire questi animali molto mobili per vedere cosa mangiano. E' per questo che il nuovo approccio di Wyatt è così promettente, ricorrendo a campioni di sangue e di altri tessuti per ricostruire cosa abbiano mangiato.

"E' una importante integrazione alle attuali conoscenze sulla dieta degli squali balena e sul loro modo di nutrirsi", dice Clare Prebble, ricercatrice presso la Marine Megafauna Foundation.

Non si tratta tuttavia di un compito facile. Gli isotopi stabili sono usati spesso per stabilire la dieta di un animale, ma il metodo si affida spesso a deduzioni su come gli animali metabolizzino i nutrienti del cibo che mangiano. Questa ricerca ha potuto confrontare anche i dati di cinque squali balena che vivono in cattività nell'Okinawa Churaumi Aquarium, di cui si conosce la dieta, per verificare i risultati ottenuti sugli otto squali balena che vivono in mare aperto. "E' una quantità di lavoro "epica"", commenta Dove.

Come i mammiferi marini di cui mutuano parte del nome, gli squali balena sono enormi. Possono crescere fino ad una lunghezza di 12 metri e pesare oltre 20 tonnellate. Verrebbe da pensare che occorre un'enorme quantità di cibo per sostenere una tale massa corporea ed effettivamente è così.

Ma i ricercatori hanno anche scoperto che questi pesci sono in grado di stare mesi senza mangiare. Il digiuno prolungato è sensato se si tiene conto dell'ambiente in cui vivono, dice Prebble. "La disponibilità di cibo in mare aperto è molto irregolare e pertanto potrebbe essere una buona strategia per loro fare il pieno quando trovano cibo in abbondanza e usare questa energia per sostenersi durante il viaggio, fino alla scoperta di un nuovo banchetto", dice.

Ma non tutti gli animali studiati presentavano segnali di grandi intervalli tra i pasti. C'era una grande variabilità tra i diversi individui, qualcosa che sia Prebble che Dove hanno trovato interessante. Ciò potrebbe indicare che i singoli individui si specializzano nel nutrirsi in determinate aree o con determinati alimenti. E, in generale, sembrano semplicemente mangiare una maggiore varietà di cose di quanto finora ci si fosse reso conto.


Onnivori intenzionali o accidentali?

Stando ai dati di Wyatt, questi animali ricevono metà o più dei loro nutrienti da piante e alghe. Ma perché? Esistono alcune possibili soluzioni.

"Non è chiaro se si tratti effettivamente di un beneficio o addirittura di una scelta che lo squalo fa", dice Wyatt. "Ma è plausibile che le alghe possano rappresentare una fonte di cibo quando le altre prede scarseggiano".

"Potrebbe avere senso che gli squali balena ingeriscano molte alghe in quanto il loro modo di nutrirsi seleziona il cibo in base alle dimensioni, non al tipo", dice Dove. Ciò è quanto ha scoperto uno studio del 2013 quando i ricercatori hanno osservato che nello stomaco degli squali balena venivano trovate spesso alghe marine. Questi nuovi risultati indicano che gli animali utilizzano molti dei nutrienti provenienti dalle alghe che consumano, il che potrebbe significare che una dieta più vegetariana non è accidentale.

Per stabilire se gli squali balena siano onnivori intenzionali o accidentali, gli scienziati dovranno accertare ora se gli animali puntano le aree algose anche potenzialmente in presenza di cibo di origine animale.
Dovranno anche studiare come gli squali balena utilizzano i nutrienti delle alghe. E' ciò che i biologi hanno fatto di fronte alla continua scoperta di squali martello con piante acquatiche nell'apparato digerente, appurando, infine, che digeriscono questi vegetali grazie a degli speciali enzimi presenti nel loro stomaco.

Alistair Dove dice che non rimarrebbe sorpreso dallo scoprire che gli squali balena sono degli autentici onnivori. "Questa è la cosa affascinate a proposito degli squali: più li studiamo e più sfidano le nostre convinzioni sulla loro biologia. Proprio per questo è così eccitante studiarli".

http://www.nationalgeographic.it/natura/animali/2019/02/04/news/la_dieta_vegana_dello_squalo_balena_stupisce_gli_scienziati-4280340/


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