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01-04-2013 - Le relazioni sociali degli squali limone


Secondo recenti ricerche gli squali limone sono in grado di creare e mantenere una sorta di social network , e apprendere dalla relazione con i propri simili.

Questi viaggiatori oceanici, che devono il nome alle loro sfumature gialline, si tengono attivamente in contatto e si trasmettono informazioni: è quanto affermano i ricercatori della Bimini Biological Field Station, situata nelle Isole Bimini, vicino alle Bahamas.

Di fatto, hanno degli amici , afferma Tristan Guttridge, ecologo comportamentale alla stazione di ricerca. Vi sono individui che preferiscono seguire e con cui avere rapporti .

Il comportamento sociale non è una novità nel regno animale, e fornisce tutta una serie di vantaggi dal punto di vista evolutivo. Ad esempio, grazie al fatto di poter avere più occhi a disposizione quando si va a caccia o si cercano di evitare predatori permette spesso agli animali sociali un tasso di sopravvivenza maggiore rispetto alle anime solitarie.

Quindi, è assolutamente comprensibile che gli squali limone si riuniscano in banchi per approfittare dei vantaggi che la questo tipo di organizzazione offre in natura. La sorpresa è stata che quando Guttridge ha prelevato degli squali limone dal loro ambiente naturale per metterli in una situazione di cattività, privandoli quindi della necessità di cacciare o di stare alla larga dai pericoli, gli squali hanno continuato a cercare di socializzare tra loro.

In quanto esseri umani, tendiamo ad associare il concetto di socialità con mammiferi marini come le balene , spiega Guttridge. Non siamo portati a pensare che anche gli squali siano così; li immaginiamo territoriali e aggressivi l'uno con l'altro. Eppure, non sono mai state osservate aggressioni in un gruppo di squali limone .

Per la sua prima ricerca su questo tema, Guttridge aveva catturato 42 giovani esemplari di squalo limone dalle acque delle Bahamas, mettendoli in una serie di vasche quadrate.

Queste vasche di 10 metri per 10 erano divise in due compartimenti più esterni e in un'area centrale. I ricercatori hanno condotto una serie di esperimenti, disponendo numeri diversi di squali nelle parti più esterne e uno in quella centrale. Gli squali limone avevano la possibilità di interagire con gli altri o di restare soli.

Questo primo esperimento, descritto qualche anno fa sulla rivista Animal Behaviour, aveva dimostrato che gli squali possono davvero stringere legami di amicizia.

I ricercatori infatti hanno scoperto che gli squali trascorrevano molto più tempo nelle zone dove potevano essere in compagnia di altri squali anche se non ne ricavavano alcun vantaggio per la loro sopravvivenza: quindi, volevano davvero passare tempo assieme, dice Guttridge.

Mettevamo uno squalo al centro della vasca, e questo poteva nuotare dove voleva, e comunque sceglieva sempre di stare con altri individui , racconta lo studioso. Non c'era né rischio di predazione, né più cibo da prendere. Solo attrazione sociale .

Se li si confronta però con altre specie di squalo, i limone sono piuttosto selettivi riguardo le loro amicizie. Sono più propensi ad associarsi con squali delle loro stesse dimensioni, dice Jean-Sebastien Finger, un biologo della stazione Bimini. Questa tendenza a scegliere individui simili per grandezza è piuttosto comune in natura, basti pensare agli stormi di uccelli.

Probabilmente si tratta di una tecnica di sopravvivenza, aggiunge Sebastien-Finger, visto che gli squali delle stesse dimensioni mangiano lo stesso tipo di cibo e devono evitare gli stessi predatori.

C'è anche il rischio di cannibalismo. Per questi pesci cartilaginei, stringere amicizia fuori dal loro normale gruppo sociale può essere pericoloso, in quanto gli squali limone più grandi mangerebbero i loro cugini più piccoli.

Le regole alla base dei comportamenti di gruppo, su chi avvicinare e chi evitare, sono piuttosto complesse , spiega I'ecologo Guttridge.

Essere così selettivi nella scelta delle amicizie è importante anche nella trasmissione delle informazione da un individuo agli altri, come rivela la ricerca più recente, pubblicata lo scorso anno sulla rivista Animal Cognition.

Imparano l'uno dall'altro e si trasmettono informazioni , afferma Guttridge. Per arrivare a questa conclusione, il ricercatore ha addestrato un gruppo di squali limone a colpire un obiettivo, premiandoli poi con del cibo. Questi squali venivano poi affiancati da altri individui che non erano stati sottoposti all'addestramento.

Quando in seguito è stato richiesto a questi squali non allenati di ripetere il comportamento da soli, lo eseguivano molto più efficacemente di quelli che non erano mai stati affiancati a uno squalo addestrato. Ciò indica che gli squali usano i rapporti sociali anche come occasione per imparare a procurarsi il cibo, identificare predatori o a trovare un compagno.

È come per noi andare a scuola , dice Guttridge. Si impara a interagire con gli altri individui. Forse questi squali mentre imparano a socializzare apprendono qualcosa che tornerò loro utile quando, una volta adulti, si dovranno accoppiare .

Il corteggiamento per uno squalo di certo non include una dichiarazione d'amore, ma questa specie arriva all'età adulta molto lentamente - quindi, ha molto tempo per imparare, dice Guttridge.

Il comportamento sociale comporta anche dei rischi. Gli squali limone che si muovono in gruppo vanno incontro a un rischio maggiore di contrarre malattie e parassiti. Se un amico è sempre malato, i benefici dello stare assieme si riducono decisamente.

Se si hanno molti amici, le probabilità di essere uccisi diminuiscono , dice Finger, ma aumentano quelle di contrarre malattie.

Si tratta di un tema ancora in gran parte da esplorare per i ricercatori di Bimini, che continuano i loro studi.

Prossimamente, il team intende studiare la personalità degli squali limone. Le prime osservazioni suggeriscono ad esempio che alcuni individui siano più timidi di altri, dice Finger. In squalese ciò significa essere meno sociali di altri individui. In termini umani, potrebbe dire che hanno meno amici su Facebook. Per entrambi, ciò potrebbe essere indice di qualche difficoltà relazionale.


   
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